Steve Martin sobre su amor por la música banjo: «Rivaliza cualquier género especializado»

Fue hace nueve años cuando la leyenda de la comedia Steve Martin y su esposa, la periodista Anne Stringfield, inventaron el epónimo Excellence in Banjo and Bluegrass Prize de Martin. Decidido por la pareja junto con una variedad de luminarias de los géneros (incluidos Bla Fleck y JD Crowe), el honor consiste en una estatua y un premio en efectivo de $ 50,000, y se lega a alguien que, de acuerdo con su declaración de misión, ha dado a la junta una nueva apreciación de esta música, ya sea a través del arte, la composición, la innovación o la preservación, y merece una audiencia más amplia. La semana pasada se anunció que el ganador de este año es Scott Vestal, un veterano del género de 55 años como solista, músico y diseñador de banjo. Martin habló con Nosotros sobre los orígenes de su premio homónimo, su amor por la música de banjo y el próximo álbum de segundo año de su propia banda, The Steep Canyon Rangers.

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¿Cuál fue el ímpetu detrás del lanzamiento del Premio Steve Martin a la Excelencia en Banjo y Bluegrass?

Han pasado nueve años desde que mi esposa y yo creamos el premio. La razón es que acababa de empezar en el circuito del banjo con The Steep Canyon Rangers y estaba conociendo a muchos músicos. Cuando entré por primera vez en el mundo del banjo en los años 60, la calidad estándar del músico promedio era muy buena. Luego, cuando regresé 40 años después, el nivel estándar de los músicos era extremadamente alto y pensé que estaban tocando al nivel de los músicos clásicos; ya no era sólo música folclórica. Pero me reunía con gente y les preguntaba cómo les iba y sobre el banjo, y decían Bueno, todavía lo estoy pagando. Pensé, ¿no sería genial primero ayudar a alguien y llamar la atención sobre el banjo y la música? Y ese es el propósito del premio.

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¿Cuál es el proceso detrás de quién recibe el premio?

Los miembros de la junta que deciden son algunos de los mejores intérpretes del mundo del banjo, incluida Alison Brown, que es una intérprete excepcional. Algunos de los miembros de la junta que en realidad nunca conocí. Podemos comunicarnos tan fácilmente por correo electrónico y estamos repartidos por todo el país, lo cual es bueno porque nos ponemos en contacto con más jugadores de esa manera. Pero la junta es, con la excepción de mí y mi esposa, son todas las personas que posiblemente ganarían el premio. No queríamos convertirlo en otro premio de grandes éxitos. El objetivo es encontrar personas que son más desconocidas y merecedoras de atención.

¿Cómo encuentras contendientes? ¿Estás recibiendo envíos?

No, no aceptamos envíos. No estaban tan organizados. Pero tenemos los ojos y los oídos abiertos. Tenemos nueve miembros en la junta y siempre escuchamos tanto a personas nuevas como a personas que han existido desde siempre. (El ganador de este año) Scott Vestal es un jugador casi clandestino, pero conocido en el mundo del bluegrass.

¿Cómo se eligió finalmente a Scott?

Hacemos una lista corta y hacemos una votación. Coméntelo por correo electrónico y luego lo enviamos para una votación final y, a veces, hacemos dos rondas de eso.

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¿Y luego eres tú el que llama a Scott para decirle que ganó?

De hecho, enviamos una carta firmada por todos los miembros de la junta. Este año fue la primera vez que lo hicimos en vivo. Estaba tocando en RockyGrass, un festival de Bluegrass en Colorado, y uno de los miembros de nuestra junta, Pete Wernick, subió al escenario y se lo dio.

Solías darlo en el Late Show de David Letterman, ¿verdad?

¡Si lo hicimos! Dave Letterman, Dios bendiga su corazón, fue quizás la única persona que pondría esta música en el aire.

Has sido un campeón singular de la música bluegrass y banjo durante muchos años. ¿Cómo es retribuir a un género que no está lleno de dinero o en la cima de las listas?

Es gracioso. Fui a un concierto de jazz en un club en Nueva York y estaba lleno con unas 200 personas allí. Pensé, bueno, esto es lo que dibuja el bluegrass. El jazz puede atraer a 5.000 personas a un festival y también el bluegrass. El jazz, sin embargo, se asocia con la ciudad de Nueva York bien vestida. Y el bluegrass es una forma de música mucho más funky que, entre comillas, no es genial, pero creo que la música rivaliza con cualquier clase de género musical especializado. Puede ser muy sofisticado y emocional. Tiene una historia muy rica y puede presentar una gran narración. Pero es un género que está subrepresentado en la cultura en general.

Has tenido un asiento de primera fila en la evolución del género desde los años 60. Me pregunto cuál es su opinión sobre el estado actual, en 2017.

Definitivamente se ha vuelto más grande. Un festival de bluegrass hoy puede atraer a miles, mientras que hace 40 años atraía a cientos. Los jugadores de hoy también son conocidos internacionalmente. Artistas como Bla Fleck o Tony Trischka o grupos como Hot Rize son mundialmente conocidos. También es popular en Japón, donde tienen estas bandas de bluegrass formadas por grandes músicos que pronuncian las letras fonéticamente. Algunos de los mejores banjos incluso se fabrican en la República Checa, que es donde la música bluegrass también es importante, no me preguntes por qué.

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Usted y su banda, The Steep Canyon Rangers, tienen un nuevo disco que saldrá en septiembre, quizás apropiadamente llamado The Long Awaited Album . ¿Qué nos puedes contar al respecto?

Bueno, es nuestro segundo disco desde que colaboré con Edie Brickell (en dos álbumes y el musical Bright Star ). El título es irónico ya que nadie lo anticipa realmente, pero pensé que era divertido. De hecho, estamos muy satisfechos con el álbum y no podemos esperar para sacar la música.

También te estás preparando para estrenar Meteor Shower , la nueva obra de Broadway que escribiste protagonizada por Amy Schumer y Keegan Michael Key. ¿Podemos esperar escuchar su música también?

Los ensayos comienzan a finales de septiembre y su estreno en noviembre. No tiene música que haya escrito. Definitivamente no es un musical. Meteor Shower es una comedia. Una comedia dura, así llámese.

Por último, me pregunto cuántos banjos tienes. ¿Tienes uno favorito?

Bueno, tengo unos ocho banjos. Cada uno de ellos lo uso en el escenario ya que cada uno de ellos tiene un tono diferente, o para afinar. No quería hacer perder el tiempo al público si tuviéramos que tomar un descanso para afinar. Algunos son banjos de martillo de garra, que es un banjo abierto, y algunos son banjos de bluegrass, que tienen un resonador en la parte posterior. Ahora mismo estoy tocando un Nechville para mi estilo de tres dedos y un Deering, que es un banjo abierto y es absolutamente hermoso.

Me sorprende saber que solo tienes 8 banjos.

Sí, eso creo. Tal vez nueve. Algunos eran regalos y ese tipo de cosas.

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