Ralph MacDonald, percusionista maestro, compositor ganador del premio Grammy, muerto a los 67 años

El maestro percusionista, productor y compositor ganador del premio Grammy, Ralph MacDonald, falleció el 18 de diciembre en su casa en Stamford, Connecticut, a los 67 años, sucumbiendo a complicaciones de un derrame cerebral y cáncer de pulmón. MacDonald fue miembro de la banda Jimmy Buffets Coral Reefer desde 1986 hasta que problemas de salud lo obligaron a dejar de hacer giras hace unos 18 meses.

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Ralph MacDonald, defensor de la música steel pan y calipso, murió el 18 de diciembre (Foto: Gary Cardinez)

Los acentos de percusión texturizados y expresivos de MacDonald inducen una variedad de estados de ánimo en numerosas canciones exitosas grabadas durante las últimas cuatro décadas, desde Roberta Flacks y Killing Me Softly hasta el dance funk de David Bowies Young Americans y el relajado estilo isleño de Buffett Margaritaville. Sus brillantes entonaciones también impregnaron los álbumes de los gigantes del jazz Rashaan Roland Kirk y Ron Carter; las estrellas pop veteranas Bette Midler y Paul Simon y los íconos del R&B Aretha Franklin y el difunto Teddy Pendergrass, entre otros. Como solista, MacDonald lanzó nueve álbumes y estaba trabajando para completar otro, We Are A Family-Generations, en el momento de su fallecimiento.

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Ralph MacDonald se presenta en el Festival de Jazz y Steel Pan de Trinidad y Tobago (Foto: Gary Cardinez)

MacDonald coescribió el éxito de Roberta Flack y Donny Hathaway Where is the Love con William Salter, que alcanzó el puesto no. 5 en el Hot 100 en 1972. En colaboración con Salter y Bill Withers, MacDonald también compuso la melodía ganadora del premio Grammy de 1981 del saxofonista Grover Washington, Just The Two of Us, con Withers en la voz y el renombrado virtuoso del acero de Trinidad, Robert Greenidge. La canción alcanzó el no. 2 en el Hot 100. Aparentemente una declaración romántica Just the Two of Us es en realidad una oda de MacDonald al lugar de nacimiento de sus padres, Trinidad y Tobago (T&T), cuya música indígena calipso y steel pan proporcionaron una fuente de profunda inspiración a lo largo de su ilustre carrera.

Nacido en Harlem el 15 de marzo de 1944, la promoción entusiasta de los sonidos nativos de T&T por parte de MacDonald se evidencia en varias de sus canciones más elogiadas. Su tema épico de 17 minutos, The Path, rastrea la evolución de los estilos de percusión desde la patria africana a través de varios destinos con una estadía en Trinidad representada a través de un destacado solo de pan de acero.

Calypso fue una influencia central en varios de los éxitos de MacDonalds, incluido Calypso Breakdown de su álbum debut en solitario de 1976 Sound of a Drum (Marlin Records). Invocando los ritmos estridentes que se escuchan en las mañanas jouvert de los carnavales de Trinidad, Calypso Breakdown fue una inclusión audaz en la banda sonora de Fiebre del sábado por la noche, dominada por los Bee Gees de 1977, que alcanzó el no. 1 en el Top 200 y fue certificado 15 veces platino; la canción le valió a MacDonald dos premios Grammy como intérprete y productor.

El amor de Ralph por el calipso influyó en sus composiciones y arreglos; su incorporación de la cacerola de acero en su sencillo monumental The Path y la exposición que trajo la cacerola en Just The Two of Us lo convierte en una de las personas más importantes en el camino continuo de los instrumentos hacia la aceptación internacional, explicó Mortimer Baptiste, Coordinador de la Talleres de Jazz para Jóvenes en el Festival de Jazz y Steel Pan de Trinidad y Tobago, que se lleva a cabo anualmente en Puerto España.

El padre de MacDonald, Patrick, conocido profesionalmente como Macbeth el Grande, fue uno de los primeros calypsonianos en encontrar audiencia en los Estados Unidos. Con base en Harlem, donde dirigió una banda de 12 miembros llamada Creole Rhythm Boys, Macbeth se hizo extremadamente popular en la ciudad de Nueva York, grabando para los sellos Monogram y Time durante la década de 1950, en el apogeo del auge del calipso en Estados Unidos. La carrera musical de MacDonald comenzó cuando era un niño actuando junto a su padre, quien a menudo lo hacía bailar encima de una batería.

Con solo 17 años, MacDonald fue contratado como percusionista y músico de steel pan en la banda de Harry Belafontes. Permaneció en Belafonte durante la siguiente década y finalmente se convirtió en su director musical. Belafonte, nacido en Nueva York y criado en Jamaica, construyó su reputación cantando versiones asépticas de calipso, desprovistas de temas de actualidad y comentarios mordaces sinónimos de la marca trinitense.

MacDonald le dijo a Belafonte que el cantante necesitaba auténtico calipso en su repertorio. Escribió varias canciones para celebrar la elaborada y multifacética temporada del Carnaval de Trinidad que dio origen al calipso, el steel pan y otros géneros nativos de la república de las islas gemelas, que Belafonte grabó para el álbum Calypso Carnival (RCA Records), lanzado en 1971. Las canciones de MacDonalds Dont Stop the Carnival y Out de Fire se convirtieron rápidamente en adiciones populares al acto en vivo de los cantantes. MacDonald era un visitante frecuente de Trinidad y un participante regular del carnaval que a menudo brindaba percusión para su orquesta de acero (pan) favorita Desperadoes.

Como invitado en el álbum Kaiso (Culture Shock Music) del trompetista trinitense radicado en Nueva York, Etienne Charles, lanzado a principios de este año, que presenta elegantes arreglos de jazz de calipso clásico, las asombrosas contribuciones de MacDonald en el icónico Lord Kitcheners Sugar Bum Bum o King Sparrows Rose representan su pasión de toda la vida por la música en general y la música de Trinidad y Tobago en particular. Ralph amaba T&T y llevó los sonidos infundidos de calypso y steel pan a todo el mundo con su música y sus canciones clásicas, comentó Etienne Charles. De principio a fin, rindió homenaje a su herencia.

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