Mujeres esenciales estrictamente del ritmo

La imagen de una pared de ladrillos rojos con la frase Strictly Rhythm garabateada con marcador negro simboliza no solo el icónico sello Strictly Rhythm, sino también la escena de clubes clandestinos de Nueva York de los 90 en la que el sello tuvo una gran influencia.

Fundado en 1989 por Mark Finkelstein y Gladys Pizarro, el sello de danza independiente celebró su carrera de tres décadas con la compilación Strictly Rhythm: The Definitive 30 , que se lanzó a fines de 2019. El proyecto contó con todos los artistas que definieron el sello, desde Armand Van Helden a Osunlade, Logic a Photon Inc. y Aly-Us a George Morel. Además, Strictly Rhythm, que ahora opera bajo el conjunto de sellos dance de BMG, ha lanzado 15 pistas de catálogo que nunca antes habían estado disponibles digitalmente y habrá más por venir, junto con una serie de vinilos de tres partes.

En los años 90, Strictly Rhythm fue un caldo de cultivo para superestrellas del house como Roger Sanchez, Erick Morillo, Van Helden, Todd Terry, Louie Vega y Kenny Dope Gonzalez, así como los sonidos experimentales de Josh Wink, DJ Pierre y Planet Soul. Las principales damas del sello fueron Ultra Nat No. 12 en Billboards Greatest of All Time Top Dance Club Artists y la vocalista Barbara Tucker, una residente de 34 años en una miríada de clubes de Ibiza, más recientemente en Glitterbox.

Pero el verdadero poder detrás de Strictly Rhythm fue el cofundador de Strictly Women, Pizzaro, y Bari Gossman, quienes asumieron una variedad de roles detrás de escena, incluidas promociones minoristas, de radio y clubes, reservas de giras y A&R.

"No tengo ningún antecedente musical aparte de coleccionar discos cuando era niño", le dice Pizzaro a Billboard Dance. Crecí escuchando las canciones de R&B, rock and roll y salsa de mis hermanas. Siempre me consideré el consumidor. Tengo ese oído interno que me dice si compraría o no un disco.

Pizzaro, una chica de club de Spanish Harlem, sabía dónde estaba el talento, solo tenía que convencer a los artistas para que le dieran su mejor música. Una cara familiar en el circuito de clubes, Pizarro mantuvo su atención en el suelo, escuchando las demostraciones de todos y eligiendo a los mejores. Una vez que tuvo las pistas, golpeó el pavimento, llevando personalmente acetatos de Strictly Rhythm a tiendas de discos independientes como Vinyl Mania para batir récords.

Siendo mujer, me arrastraba y me estresaba solo para entrar en el negocio, dice Pizzaro. No fue fácil. Lo que me ayudó fue que siempre tuve buena música. Yo tenía una reputación por eso. Por eso, con el tiempo, desarrollé una relación con los DJs. Me dejaban entrar en la cabina del DJ porque podría tener algo que realmente quisieran tocar.

Gladys Pizzarro y Mark Finkelstein con Barbara Tucker a mediados de los 90. Cortesía de Strictly Rhythm

La incubadora de muchos lanzamientos de Strictly fue una fiesta los miércoles por la noche en Sound Factory Bar llamada Underground Network. Una noche de la industria que se lanzó en 1992 con Louie Vega como residente, su enfoque fue exhibir artistas en la comunidad de baile tanto para sellos independientes como importantes. El posicionamiento de mitad de semana de la fiesta apuntó su salida para aquellos en la vanguardia de la música house, con el evento sirviendo como indicador de cómo reaccionaría la pista de baile a una pista.

Esa fue la iglesia de la casa para nosotros, dice Pizarro. Louie tocando en Underground Network lo hizo fácil, porque todo daría un giro allí para ver cómo reaccionaría la multitud. Vi cómo reaccionaba la gente a una pista, y eso determinaría si la firmaría.

A partir de ahí, Gossman, que tenía experiencia en promoción radial en Nueva York, amplió el alcance de las etiquetas a una selección de minoristas en todo el país. Se abrió camino fuera de la ciudad de Nueva York, hacia Florida y Texas, hacia Chicago y Detroit y hacia el norte hasta el norte del estado de Nueva York. También desarrolló la presencia de Strictly Rhythms en la radio nacional mixta y la radio convencional, manejando los mercados principales y contratando promotores tradicionales para administrar el resto del país.

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El récord de Gossman en la radio nacional fue Reel 2 Reals The New Anthem, un proyecto de Erick Morillo que alcanzó el número 1 en la lista Billboards Dance Club Songs en 1992. Al año siguiente, Reel 2 Reals I Like To Move It fue el primero de las discográficas. disco de plata y primer éxito mundial. Cuando se lanzó el álbum de Reel 2 Reals, Move It , se convirtió en disco de oro.

A partir de ahí, Gossman ganó más tracción en la radio, rompiendo récords como River Ocean con Indias Love and Happiness en 1994 y Vengaboys Nosotros Hot 100 hit We Like To Party! (The Vengabus) en 1998 en el sello hermano de Strictly, Groovilicious.

Sabía que teníamos algo orgánico bajo nuestros pies que se sentía realmente genuino y genial, dice Gossman sobre la escena house de los 90. Pero la realidad era que poner música house en la radio era difícil. Poner cosas en la radio es un gran negocio. Estaba compitiendo con las principales discográficas y sus artistas.

De hecho, poner a un artista como Ultra Nat en la radio no fue tarea fácil. Pero cuando Gossman consiguió que el artista de house underground se reprodujera en la radio en cinco mercados principales, fue una victoria, ya que mantuvo a Nat en la carretera.

Strictly Rhythm era el tipo de sello correcto para mí, dice Nat, quien llegó al sello en 1996 después de dos álbumes en Warner Bros. Tenían una marca muy fuerte. Tenían un gran sistema de personas que sabían cómo construir personas a nivel de club, sacarlo este fin de semana, construirlo con los DJ creadores de tendencias durante las próximas dos semanas, explotarlo en los clubes. Tenían eso reducido a una ciencia. Y me dieron una chequera abierta. Fue una experiencia encantada, porque eso no sucedía en esos días y definitivamente no sucede en estos días.

Gossman también tuvo una oportunidad en A&R cuando el cofundador del sello, Mark Finkelstein, se dio cuenta de que, si bien era diferente de Pizarros, su oído era igual de bueno para elegir hits. Gossman A&Red el primer disco de oro de la etiqueta, Planet Souls 1994 hit Set U Free. En 1995, ella A&Red Josh Winks Higher State of Consciousness antes de encargarle que remezclara la pista. La canción llegó al top 10 dos veces en el Reino Unido, una vez con la original y otra con el remix.

Éramos muy complementarios, pero polos opuestos, dice Gossman sobre ella y Pizzaro. Diferentes conjuntos de habilidades. Diferentes tipos de personas. Ella era la cara de la etiqueta. Yo estaba detrás de escena.

Personal y artistas de Strictly Rhythm a principios de los 90, con Mark Finkelstein, Gladys Pizzarro (izquierda) y Bari Gossman (derecha). Cortesía de Strictly Rhythm

Aunque el sello obtuvo un éxito disco de platino con Wamdue Projects King of my Castle en 1999, Strictly Rhythm no pudo sostenerse con la llegada de Internet. Entró en una empresa conjunta con Warner Music Group en 2000 y finalmente cerró sus puertas en 2002. Gossman se fue de Nueva York a Charlotte, donde ahora es ejecutiva corporativa en una empresa de alimentos envasados. También es propietaria y administra la fundación sin fines de lucro Yoga for Recovery.

Strictly Rhythm reabrió en 2007 tras recuperar el control de sus catálogos. En 2019, Finkelstein dejó la empresa y BMG adquirió sus derechos. Mientras tanto, Pizzaro está aprovechando sus raíces en la música house con su sello discográfico independiente, Launch, y también está trabajando en un documental sobre su vida en la música.

Décadas después del apogeo de Strictly Rhythms, es una perspectiva diferente para los artistas que se identifican como mujeres. Si bien ganar terreno en la escena es un trabajo duro, independientemente del género, y aunque la escena del baile todavía está dominada por hombres, tocar en los principales escenarios y clubes masivos ahora lo logran regularmente las mujeres. Este cambio no es algo que Pizarro experimentó durante su tiempo en Strictly Rhythm.

El levantamiento de las DJs Black Madonna, Deborah De Luca, Nina Kraviz, Peggy Gou, dice, están haciendo lo suyo, demostrando que son tan buenas como los hombres y que les pagan como a los hombres.

Pizzaro y Gossman The Strictly Women ayudaron a abrir este camino. Strictly Rhythm dio forma al sonido de la música house underground y ayudó a que ese sonido se generalizara, y fueron Pizzaro y Gossman quienes dieron forma a Strictly Rhythm.

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